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¿ Por qué el cinturón de asteroides no representa una amenaza para una nave espacial ?

Impresión artística del cinturón de asteroides (Imagen: NASA/JPL-Caltech).

Cuando se piensa en el cinturón de asteroides, probablemente se piense en una región de roca y polvo con tantos asteroides como el ojo pueda llegar a ver. Este idea ha sido popularizada en  películas, donde las naves espaciales tienen que desviarse a izquierda y derecha para evitar colisiones. Un punto de vista similar ha sido representado en la mayoría de la imaginería científica, como la representación artística reflejada más arriba. Incluso en el primer episodio de la nueva serie Cosmos, se representó el cinturón como un denso grupo variado de asteroides. Pero la realidad es muy diferente. Ciertamente, el cinturón de asteroides es menos desordenado de lo que se suele describir a menudo. Cuanto menos, podría sorprenderte.

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Ya hemos descubierto la inflación, ¿Y ahora qué?

Coordenadas: Declinación, grados/ Ascensión recta, grados

Patrones de polarización impresos en el CMB (Cosmic Microwave Background) Fondo Cósmico de Microondas. (Imagen CfA).

Días como estos le convierten a uno en un astrofísico interesante. Por un lado está el anuncio de BICEP2 en el que la teoría durante tanto tiempo sospechada de una gran explosión inflacionaria (Big Bang) es realmente cierta. Este es el tipo de descubrimientos en el que te dan ganas de abrazar en la calle gente al azar y decirles lo asombroso que es el Universo. Pero por otra parte, éste es exactamente el momento en el que debemos estar tranquilos y retroceder a las afirmaciones realizadas por un equipo de investigación. Así que, realicemos una inspiración profunda y echemos un vistazo a lo que sabemos y a lo que no.

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Primera evidencia directa de la inflación cósmica

Hace casi 14 mil millones de años, el Universo que habitamos entró en existencia a través de un acontecimiento extraordinario que se inició con el Big Bang (Gran Explosión). En la fugaz primera fracción de un segundo, el Universo se expandió de manera exponencial, extendiéndose mucho más allá de la visión de nuestros telescopios. Todo esto, por supuesto, es solo teoría.

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Lo que nos podemos encontrar en el extraño mundo acuoso de Europa


En la película de Arthur C. Clark, 2001 Una odisea espacial, la supercomputadora HAL emite una última instrucción a la tripulación de la nave espacial Discovery “todos estos mundos son suyos, excepto Europa, no intenten aterrizar allí”. ¿Qué podemos encontrar¿. Para demostrar la existencia de vida y hacerlo en un instante, ¿qué pruebas deberíamos estar buscando¿. Las posibles pruebas de vida extraterrestre podrían incluir una amplia gama de características, por ejemplo: paredes celulares o membranas hechas de carbohidratos que encapsulen las formas de vida de más éxito en nuestro planeta, las bacterias. Cadenas de ácidos grasos integrados por Carbono, Hidrógeno y Oxígeno son pruebas de procesos biosintéticos aquí en la Tierra. Determinadas proteínas como el ADN únicamente pueden surgir  mediante procesos biológicos activos. Todos estos procesos y sus estructuras tienen algo en común, utilizan energía para renovarse a sí mismos.

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Los astrónomos buscan nuevas técnicas para la búsqueda de Oxígeno en planetas extraterrestres


Un equipo de astrónomos se ha dado cuenta de que las moléculas dímeras de Oxígeno son a menudo más fácilmente detectables en una atmósfera de un planeta alienígena que otros marcadores de Oxígeno. Esto resulta importante desde el punto de vista biológico. Amir Misra del Departamento de Astronomía de la Universidad de Washington afirma que: “Esta asociado a la fotosíntesis y tenemos bastantes evidencias de lo difícil que resulta disponer de una gran cantidad de Oxígeno en una atmósfera a menos que existan algas o plantas que se estén produciendo a un ritmo regular. Así que, si encontramos un planeta y podemos detectar estas moléculas dímeras, podrían no sólo aportarnos algo acerca de la presión, sino que también nos diría que existe vida en ese planeta”.

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¿Alberga el ARN una pista sobre el origen de la vida en la Tierra?


¿Cómo comenzó la vida en la Tierra? Un paso de gigante para la resolución de éste rompecabezas fue hecho en los años 1980 con el descubrimiento realizado por los ganadores del Premio Nóbel, Tom Cech y Sidney Altman, de que el ARN, la molécula hermana del ADN, puede catalizar determinadas reacciones químicas dentro de las células, un trabajo que anteriormente se pensaba era de dominio exclusivo de las proteínas. Hasta su descubrimiento, se pensaba que el ARN solo tenía una función: almacenar la información genética celular necesaria para fabricar proteínas.

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Extraña frontera: La hermosa y hechizante rareza de Marte

El telescopio HiRISE alojado en el Mars Reconnaissance Orbiter que se encuentra orbitando el planeta Marte, es un equipo captador de imágenes capaz de tomar fotos con una increíble alta resolución del paisaje marciano. Ha enviado cerca de 30.000 fotos de alta resolución durante el tiempo que ha estado circunvalando el planeta, las cuales han sido utilizadas por la NASA para localizar puntos de aterrizaje despejados para sus vehículos de exploración y por los investigadores para obtener más información sobre las características de la superficie de Marte.

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Un flujo cercano de estrellas deja traslucir una antigua colisión cósmica

La Galaxia del Remolino (M51) a 31 millones de años luz. Sus brazos y franjas de polvo barren casi completamente su galaxia compañera, la NGC 5195. Este par de galaxias en interacción constituye uno de los ejemplos más conocidos de las colisiones entre galaxias. (Fuente NASA).

Los restos entrelazados de enormes colisiones cósmicas pueden ser observados a través de todo el Universo, como el antiguo encuentro más próximo de la lejana Galaxia del Remolino con una galaxia cercana que produjo la asombrosa belleza que podemos observar actualmente.

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¿ Provienen las “estrellas de Planck” de los agujeros negros ?

Visión artística de un agujero negro irradiando (NASA)

En ArXiv se ha publicado un nuevo trabajo en relación con la idea de que las estrellas de Planck surjan de un agujero negro.  Estos cuerpos hipotéticos no pueden ser como las estrellas en el sentido convencional, sino más bien encajan en la luz emitida cuando muere un agujero negro como consecuencia de la radiación de Hawking. El presente estudio no ha sido revisado por expertos en la materia, pero presenta una idea interesante y una posible prueba observable.

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En los alrededores de alfa-Centauri B, nuestro vecino más cercano, existe un alto potencial para la vida

Concepción artística de la formación de un exoplaneta en el interior de un disco protoplanetario (imagen: NASA/JPL-Caltech)

El descubrimiento de exoplanetas son noticias casi a diario, uno de los mayores anuncios tuvo lugar en 2012 cuando los astrónomos proclamaron el descubrimiento de un planeta similar al nuestro que estaba orbitando a nuestro vecino más cercano, alfa-Centauri B, a tan sólo 4,3 años luz de distancia. Tan próximo que casi se podría tocar con la mano.

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Cómo podemos saber que la gravedad no es sólo una fuerza

Ilustración de un sistema binario que irradia ondas gravitatorias (ESO/L. Calçada)

Cuando pensamos en la gravedad, en general creemos que se trata de una fuerza entre masas, pero por ejemplo, cuando avanzas un paso más en la escala, el valor de esa escala representa la atracción que la gravedad de la Tierra ejerce sobre esa masa, dándole el peso. Es fácil de imaginar que la fuerza gravitatoria del Sol es la que mantiene a los planetas en sus órbitas o la atracción gravitatoria de un agujero negro. Las fuerzas resultan fáciles de comprender como un tira y empuja.

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MUSEO de las CIENCIAS de CASTILLA-LA MANCHA